Müügihitt

Невеста Василиска, или Любимая Чаровница короля

Tekst
Loe katkendit
Märgi loetuks
Kuidas lugeda raamatut pärast ostmist
Kas teil pole raamatute lugemiseks aega?
Lõigu kuulamine
Невеста Василиска, или Любимая Чаровница короля
Невеста Василиска, или Любимая Чаровница короля
− 20%
Ostke elektroonilisi raamatuid ja audioraamatuid 20% allahindlusega
Ostke komplekt hinnaga 5,81 4,65
Невеста Василиска, или Любимая Чаровница короля
Audio
Невеста Василиска, или Любимая Чаровница короля
Audioraamat
Loeb Алла Човжик
3,43
Sünkroonitud tekstiga
Lisateave
Невеста Василиска, или Любимая Чаровница короля
Šrift:Väiksem АаSuurem Aa

Пролог

Только бы не разбудить его!

На кровати лежал его величество Эмиль Шейхинский – невообразимо красивый, словно тёмный бог. Тёмные волосы рассыпались по подушке, поджарое сильное тело было расслаблено и оголено, всё самое интересное прикрывала белая простыня. Король крепко спал.

И лишь глаза были скрыты чёрной шёлковой повязкой. Зачем она ему? Неужели правитель предавался играм?

Это заставило меня смутиться.

Сердце пропустило удар, едва я бросила на него короткий взгляд – ну до чего хорош, ёжики святые! Захотелось подойти, прикрыть сие великолепие, чтобы оно не сбивало моего целомудренного настроя.

Целомудренного, но не совсем законного…

Я сделала шаг в сторону. Половица под ногой скрипнула, и я в который раз мысленно вознесла хулу строителям. Хотя учитывая, что дворцу более двух тысяч лет, сохранился он неплохо.

Великолепное тело на кровати перевернулось на живот, демонстрируя подкачанные ягодицы. Я говорила, что он словно бог? Забудьте! Он лучше бога. Ладно, пара секунд чтобы полюбоваться королевской филейной частью у меня есть…

Вздохнула. Пора идти дальше. Где тут у него может быть Рог Ильдивы? Куда же он его спрятал? Прошла к кабинету1, открывая по очереди маленькие ящички. Подумаешь, невеста-воровка… В Шейхине помолвка – это почти брак, пути назад уже нет ни у меня, ни у него.

Внезапно от этой мысли остановилась. Обернулась на всё такого же великолепного короля. Это что же, уже через две недели я могу не только любоваться этим великолепием, но и потрогать его? Святые ёжики, помогите сдержаться и не консумировать отношения уже сейчас!

Отвесила себе мысленный подзатыльник. Через две недели у меня вполне может быть брачная ночь, если он не узнает раньше, кто скрывается под личиной его истинной невесты. И вообще… у меня тут дело! Тем более мне ни в коем случае нельзя подставляться. Ведь он не знает, кто я на самом деле.

В кабинете ничего не было. Огляделась. А если он прячет Рог Ильдивы в прикроватных тумбочках или под матрасом? Придётся идти. Да-да, именно придётся, буквально заставляю себя, и вовсе не сами ноги меня несут к обнажённому телу его величества!

Фыркнула. Стоит напомнить себе, что к этому великолепному телу прилагается ещё и бескомпромиссный характер, а также высокомерие и нахальство. А ещё ум и отличное чувство юмора…

Так, где же ты, мой Рожок?

Осторожно открыла тумбочку и в этот момент почувствовала горячее прикосновение к запястью. Медленно подняла взгляд на жениха. Король ухмыльнулся. В одно мгновение он повалил меня на матрас и оказался сверху, давя тяжестью своего тела. Я попыталась вырваться – тщетно.

– Моя невеста решила почтить меня присутствием?

И отсутствием тоже!

Только вот как теперь это устроить?

Глава 1

– Ты станешь женой короля? – спросил герцог Энфрей Деалрон так, будто звучал не вопрос, а констатация факта. – Альмира, тебе всего-то и нужно принять облик принцессы Вайлет Лайорской и выйти замуж за его величество Эмиля Шейхинского.

– Всего-то выйти замуж за короля моей страны, – нервно рассмеялась я. – Тебе известно, что он сильнейший маг? Сколько пройдёт времени, прежде чем он меня рассекретит? Час, два? Или считанные минуты? Слишком рискованно. Я не собираюсь связываться с Великолепным Эмилем, как его называют в народе.

Дело в том, что настоящая Вайлет трагически погибла. Но помолвка с королём Шейхина слишком выгодна, чтобы Лайора разрывала её в связи со смертью наследницы. И Лайора решила сделать ход конём – подсунуть Шейхину чаровницу, выдав её за принцессу. Вот только той чаровницей оказалась возлюбленная герцога Энлады, которую он отдавать другому не намерен. Я даже восхитилась силой его любви.

Эх, интересно, а меня кто-нибудь когда-нибудь полюбит так же сильно, что будет готов рисковать всем ради моего спасения?

Как итог, герцог придумал выход: найти новую чаровницу на роль Лайорской принцессы. Меня. Ту, которую не жалко.

– Всего неделя на то, чтобы стать точной копией принцессы из Лайоры… Никто не согласится на это, ваша светлость!

– Мне не нужен кто-то, мне нужна ты. Тебе просто следует быть собой. Здесь никто не знает Вайлет и её характер. Притворяться придётся долго, неделя на подготовку слишком мало, поэтому… лучший вариант: сделать из тебя принцессу. Ты знаешь лайорский?

– Немного, – поморщилась я. – Энладский даётся мне намного проще, он мне почти как родной, а вот с лайорским, сколько бы ни бились мои учителя, выходит туго.

Шейхин был крупным королевством, окружённым сразу тремя морями – Эльвейским, Чарским и Средневосточным. Благодаря удачному расположению в центре материка через наши воды проходили торговые суда, чем Шейхин и пользовался – казна росла, как и кошельки вельмож. Впрочем, и обычные люди жили не бедно, лишь засуха могла погубить урожай, но в засушливые годы короли старались поддерживать народ.

Поэтому все хотели заполучить связи с нашим государством. Слишком выгоден был подобный политический союз.

– Ничего, – кивнул его светлость. – Подтянем придворные манеры, и ты вылитая принцесса.

– Боюсь, что всё не так просто, – упрямо запротестовала я.

– Может, ты подумаешь? Оплата будет щедрой. Я помогу сбежать из синдиката, прикрою и дам новую личность.

Предложение, конечно, соблазнительное, но на кой мне новая личность, когда меня казнит Эмиль Великолепный?

– Нет, – уверенно ответила я одному из лучших шпионов нашего мира. – Возвращайтесь в Энладу, герцог. Вам здесь нечего ловить.

Энфрей прищурился и вздохнул. Он не из тех мужчин, кто привык к отказам.

– Что ж, если передумаешь… Я остановился в «Золотой короне». Буду ждать тебя в любое время, чаровница, до завтрашнего обеда.

Чаровница… как будто я когда-то желала этот дар! Это не дар, а проклятье. Таких, как я, называли монстрами. Или девушками лёгкого поведения. Тут уж кто кем работает.

Герцог написал на салфетке номер комнаты. Я запомнила, неопределённо кивнув, быстро порвала и сожгла остатки в магическом огне. Его светлость покинул своё место. Я следила за широкой спиной, но вскоре потеряла интерес. Сегодня в ресторане было оживлённо. Обожаю подобные места: здесь всегда можно раздобыть информацию, и не только о людях.

Но в одиночестве я провела не более получаса. Ко мне подсел Горт – один из вестников Шаха – теневого короля подпольного синдиката «Кобра». Крупнейшего в Шейхине. И мне в мои девятнадцать не повезло работать на него – он подобрал меня ещё ребёнком, родителей я не знала, дома не было. Вот и батрачу до сих пор.

– Привет, Алька, – хмыкнул Горт и заказал себе кружку пива. Как он при таком количестве алкоголя оставался худым – загадка. – Готова к следующему заданию? Времени на подготовку почти нет, только узнали о нём.

– Что за задание? – я подалась вперёд, лениво вертя в пальцах вилку.

– Слышала о Роге Ильдивы?

Я навострила уши. Говорят, этот Рог способен избавить от нежеланного дара. Повернуть вспять то, что мешает. Когда-то я мечтала найти его и избавиться от дара чаровницы. Горт пробежался нарочито безразличным взглядом по посетителям, видимо, выбирая, у кого сегодня можно подрезать кошелёк. Он любил себя этим развлекать. Его не примечательная внешность неопределённого возраста, худое лицо и серые глаза были идеальным прикрытием для воровства. Он будто растворялся в толпе.

– Ты о древнем артефакте нашего народа? Кажется, он давным-давно утерян. Затонул вместе с одним из экспедиционных кораблей. Неужели его удалось найти?

– Удалось! Есть информация, что завтра он тайно будет доставлен в столицу, а сегодня обоз останавливается в городе, в «Золотой короне». Тебе нужно пробраться туда, очаровать охранника и забрать у него Рог. Всё предельно легко и понятно.

Видимо, все пути для меня ведут в «Золотую корону». Ведь именно там остановился герцог.

– Всё действительно так легко?

– Обоз решили направить незаметно, чтобы не привлекать внимание разбойников, из охраны – двое магов, поэтому – да. Это твой шанс, Альк!

– Шанс на что?

– Выслужиться! Вполне возможно, что после этого задания ты сможешь получить хотя бы видимую самостоятельность. Что скажешь?

– А разве у меня есть выбор? – со вздохом спросила я, и парень пожал плечами.

Что ж, раз надо, значит, будем делать.

Горт быстро достал договор и подал мне. Всё стандартно. Моё имя – Альмира Соттенс, задание – достать Рог Ильдивы, внизу указана плата, очень внушительная, я должна сказать.

– Почему Шах решил заплатить так много? Что за щедрость?

– Ему очень нужен этот Рог. Но и ответственность большая. Смотри, – Горт указал пальцем на пятый пункт. – В случае неисполнения ты обязана будешь выплатить отступные в размере оплаты.

Это ведь все мои сбережения! Я сглотнула. Но сумма была внушительная. С ней я смогу сбежать в другую страну, сделать новые документы и затеряться.

Подумала ещё немного и… Рог Ильдивы слишком ценен. Мне нужна информация об этом задании, ведь если я найду его и воспользуюсь – избавлюсь от способностей чаровницы. Тогда затеряться будет ещё проще.

– Согласна, – кивнула и поставила подпись.

– Чудесно! Тогда слушай, – Горт наклонился ко мне и передал всю необходимую информацию, не забывая о деталях. – И вот ещё, для поддержки.

Я приняла чешуйки ехидны – сильнейшие накопители в нашем мире.

 

– Только используй лишь в крайнем случае. Ты знаешь, какие они дорогие.

Я понятливо кивнула.

Через два часа я была готова. Оделась куртизанкой – короткое, всего на две ладони ниже колена платье, глубокий вырез и тугой корсет, поднимающий грудь выше, почти её оголяя. Нацепила парик – шейхинки от природы имеют чёрные кудрявые волосы, поэтому так у меня меньше шансов попасться. А то мой натуральный светло-русый цвет очень выделяется на фоне местных.

Через основной вход не пошла – не нужно, чтобы меня кто-то видел, направилась сразу в сад.

В ночное время суток в саду тишина: все либо отправились спать, либо сидят в таверне. И я бы спокойно прошла дальше, если бы меня не привлекли чужие голоса – слух чаровницы острее, поэтому я приблизилась к источнику, буквально ползком, прячась за кустами, и наконец увидела любопытную картину.

Высокий плечистый незнакомец стоял перед искусно сделанной статуей красивого, волевого мужчины в плаще, который словно развевался на ветру. Скульптор – настоящий мастер!

Что здесь происходит?

Незнакомец вертел что-то в руках. Я присмотрелась. Это же… Рог Ильдивы! Теперь я заинтересованно посмотрела на лицо – свет от фонаря как раз падал так, что каждая черта была идеально подсвечена. Волевой подбородок, худощавое лицо с прямым носом и глаза… какие это были глаза, ёжики святые! Раскосые, миндалевидные, как у всех шейхинцев, но было в них что-то особенное, чарующее, с жёлтыми всполохами. А ещё это были глаза человека, привыкшего повелевать. От таких людей нужно держаться подальше.

– Как же долго я тебя искал, – услышала я влюблённый голос мужчины и увидела, как он провёл пальцами по древнему артефакту.

А вот того, что произошло в следующий момент, я не могла представить даже в страшном сне. Мужчина поднёс рог к губам и дунул. Из него зазвучала приятная, но приглушённая мелодия, и прямо на моих глазах статуя из камня начала оживать – небольшими участками, наполняясь красками и жизнью, а в следующий миг на землю упал… тот самый маг-охранник, которого я должна была ограбить!

– Свободен, – махнул ему рукой незнакомец и вновь посмотрел на Рог.

Охранник ушёл, и я решила, что и мне пора, пока меня не увидел… собственно, кто? Сомнений не оставалось – василиск. Только он мог воспользоваться Рогом, только он мог обернуть своё проклятье вспять благодаря этому артефакту. Но я была уверена, что василиски вымерли! Видимо, не все. Надо бежать отсюда как можно дальше.

– Куда-то собралась, красавица? – хмыкнули за спиной, хотя голос звучал издалека, и мои ноги окутали магические путы.

Я упала на землю и зажмурилась. Только не смотреть, только не смотреть! Попыталась развязать путы, но магия была сильна, а тем временем василиск приближался, пугая меня до мурашек.

Что же делать? Нащупала в кармане артефакты-накопители – мельчайшие чешуйки ехидны. Очень дорогие, но не дороже Рога Ильдивы. Я должна была использовать их для очарования мага. Но не успела. Что ж, лучше жизнь, чем артефакты.

Василиск уже был рядом. Эти монстры не имели второй ипостаси, как ехидны или гидры, – им это было не нужно, ведь их глаза – мощнейшее оружие. Как же хорошо жилось с осознанием, что василиски вымерли!

Я слышала его шаги. Он приближался. Что ж… пора!

Но сделать ничего не успела. Маг резко поднял меня и притянул к себе. От испуга я распахнула глаза и встретилась с ним взглядом – миндалевидные глаза смотрели с насмешкой, и в их глубине начинало разгораться фиолетовое пламя.

Мамочки! Не хочу становиться статуей. Впрочем, я наверняка буду самой красивой статуей.

Зажмуриться просто не могла. Я была бы и рада, но эти омуты меня уже не отпускали. Я смотрела в них, отсчитывала секунды и сжимала в руках чешуйки. Одна, две, три…

Ничего не происходит. Кажется, василиск тоже это осознал и прищурился. Неужели его магия дала осечку?

– С мужчинами иногда такое случается, – едко протянула я, осознав, что статуей мне становиться рано.

Незнакомец распахнул глаза от моей наглости, но сделать ничего не успел – раздавив в руке чешуйки, я выпустила силу. Она откинула его, а также разбила мои путы. Я побежала прочь, пока василиск не оклемался. Бежать! Бежать, бежать, бежать! Подальше от этого кошмара!

И всё-таки… почему его способности не сработали на мне? И на василиска бывает осечка?

Не сразу, но вскоре я услышала позади шаги, но была быстрее и хитрее, поэтому успела заскочить через чёрный ход в «Золотую корону». Какой там номер написал на салфетке герцог Энфрей Деалрон?

– Эй, ты думаешь сбежать от меня? – раздался голос в тот момент, когда я спряталась на одной из лестниц, используемых слугами. – Я ведь найду тебя. Почувствую. Я запомнил тебя, чаровница.

Ха, не так быстро! В королевском дворце Шейхина вы точно не будете меня искать! Тем более, не такая уж я куртизанка, раз даже моё очарование не смогло поднять ваши… способности.

Я быстро взобралась по лестнице и постучала в комнату Энфрея Деалрона. Герцог на моё счастье открыл быстро и буквально втянул меня внутрь.

– Я согласна стать женой его величества Эмиля Великолепного! – выдохнула я раньше, чем герцог захочет меня сдать.

Надеюсь, я об этом не пожалею.

Глава 2

Неделя пролетела незаметно. Этот день наступил. Мы с герцогом Фарильским проникли на территорию дворца тайно, через западный вход, поэтому пришлось идти по саду, в котором было множество живописных скульптур. Я спешила, поправляя капюшон плаща, когда герцог резко толкнул меня за фонтан.

Мы затаились, когда мимо кто-то прошёл – герцог повесил на нас купол для отвода глаз. Хорошо, что сейчас я уже была в образе принцессы. Меня теперь искали везде: по каналам герцога сообщали, что идёт поиск некой чаровницы с особыми приметами, а по другим – ищут некую Альмиру Соттенс, которая предала самого Шаха.

И я не знала, какой из вариантов хуже. Кто найдёт меня первым и убьёт?.. Зачем только соглашалась на это задание с Рогом Ильдивы? В стенах королевского дворца Шейхина я хотя бы буду в безопасности. Здесь меня не достанет василиск. Они сильнейшие и опаснейшие существа нашего мира, считавшиеся вымершими. Но вот неделю назад мне довелось встретиться с одним из них… и повторения этой встречи я не желаю.

Когда мы вновь оказались вне зоны досягаемости, Энфрей отстранился.

– Жди здесь, я проверю обстановку и вернусь за тобой, – приказал его светлость и, забрав у меня зачем-то плащ, скрылся в тени деревьев.

Впрочем, плащ и вправду был лишним: намного больше вопросов в такую жару вызовет человек в плаще, чем девушка с внешностью принцессы в повседневном платье. Я вдохнула-выдохнула. Что ж, выбора всё равно нет, так что ждём приказа его светлости. Я услышала чьи-то голоса и решила немного свернуть по дорожке, чтобы избежать встречи.

Торопилась, поэтому не заметила, что нижняя ступенька имеет другую высоту, и оступилась. Выругавшись на шейхинском, я уже готова была к падению, когда меня подхватили чьи-то руки.

– Шевие нашахар! – с чувством выругалась я и выпрямилась, а затем, вспомнив, что я вообще-то сейчас принцесса, подняла смущённый взгляд на моего удивлённого спасителя.

И чуть вновь не выругалась.

Потому что передо мной стоял тот, кого я никак не могла встретить здесь. Василиск. Тот самый, от которого я хотела сбежать!

– Какое… удивительное красноречие для столь юной особы, – наконец, опомнился незнакомец.

Или всё-таки знакомец? Имя было неизвестно, но я уже боялась всеми фибрами души. Хотя сейчас он смотрит своими восхитительными восточными глазами с весельем, но никак не с ненавистью. Однако теперь я знала, что тонуть в этих глазах – невероятно опасно, под их взором можно застыть камнем. Навеки.

Впрочем, если один раз вышла осечка, может, и во второй ему ничего не удастся?

Теперь иначе смотрятся все статуи в саду. Неужели все они когда-то были людьми и животными? Или они никак не связаны с этим василиском?

– Я… – начала я, не зная, как и оправдаться, – очень испугалась.

– Заметно! Даже я до таких слов не пугаюсь, – продолжил ухмыляться мужчина.

Угу, конечно. Я бы могла ответить, но в этот момент была погружена в куда более сложные мысли и сожаления. Например, я очень, очень жалею о своём решении согласиться на предложение герцога! Ну как мне могло так повезти, что я сбежала от василиска в самое сердце страны, во дворец короля, и столкнулась с этим самым василиском нос к носу?!

И он смотрел на меня. Очень внимательно и с интересом, словно пытался узнать. Нужно срочно сбить его с мысли! Не придумала ничего лучше, как выдать невпопад:

– У вас такие глаза… невероятные.

– Многие об этом говорят, – самоуверенно ответил… василиск.

Моя невезучесть вечно играет со мной злую шутку.

– Знаете, а вы мне кого-то напоминаете, – внезапно произнёс мужчина и прищурился.

Только не это! Он ни в коем случае не должен понять, кто я на самом деле! Поэтому включаем всё своё обаяние и… да, дурочку тоже включаем.

– Может быть, заправского матроса из шейхинского порта? – отшутилась я.

Мужчина хмыкнул.

– Из их уст можно услышать чего и похлеще.

Знаю. И хорошо, что я вовремя прикусила язык. Иначе он бы сейчас и всё это «похлеще» уже услышал.

Не знаю, сколько бы продлились наши гляделки, если бы в этот момент к мужчине не подошёл слуга. А я, воспользовавшись ситуацией, быстро сбежала. И, зайдя в коридор, буквально нос к носу с кем-то столкнулась.

К счастью, это был всего лишь его светлость.

– Это вы! – облегчённо воскликнула я. – Вы меня напугали. Даже не представляете, кого я сейчас встретила!

– Его величество?

Король? Ох, а я ведь даже не знала, как он теперь выглядит. Последний его портрет, попадавшийся мне на глаза был старым. Там ему было всего четырнадцать – щуплый, нескладный мальчишка в день своей коронации. Такие портреты и висели по всему городу, никто их давно не обновлял. Хотя в прошлом году он отмечал своё тридцатитрёхлетие.

– Что? Нет же! Василиск… Он здесь, во дворце! Что делать?

– Он узнал тебя?

– Вроде нет…

– Вот и отлично. Держись от него подальше. Позже пришлю тебе ещё специальные духи, сбивающие твой запах, если он догадается принюхаться к тебе… Теперь нам нужно торопиться. Помолвка через пару часов.

Точно, помолвка! Помолвка с его величеством Эмилем Великолепным. Я сделала шаг, но резко остановилась, поняв одну нестыковку в речах герцога:

– Вы спросили, не встретила ли я его величество… вы специально оставили меня там, зная, что король близко? Зачем?

Герцог даже не собирался отрицать:

– Неожиданные встречи всегда подогревают интерес. Ты хотела спастись. Один из путей спасения для тебя – влюбить в себя короля. Поверь мне, любовь творит с мужчинами чудеса, они готовы на многое.

– Так понимаю, это вы о своём опыте? – хмыкнула я, но герцог не собирался ни подтверждать, ни опровергать мои слова.

– Подумай об этом и не злись. Идём.

Но я не могла не злиться. Он всё подстроил! Впрочем, чего ещё ожидать от Энфрея Деалрона? Это ведь расчётливый советник Энлады, который всегда ставит интересы своего государства выше чужих. Разве что свои ещё может возвысить.

Мы прошли тайными тропами до нужной комнаты. Сначала вошёл Энфрей, а я стояла под дверью, прислушиваясь к каждому шороху. Было немного тревожно. Легко говорить герцогу, чтобы я держалась подальше от василиска, но где гарантия, что он меня не узнает? Ничего хорошего из этого не выйдет, но и бежать уже некуда – Шах ждёт с распростёртыми объятиями только затем, чтобы лично открутить голову.

Попала так попала.

Наконец, его светлость открыл дверь, и я смогла войти в просторную светлую комнату, стены которой были обиты лёгкой приятной глазу тканью. Балдахин на кровати, кушетки, на столе – фрукты и вода, на которые я посмотрела с удовольствием. От бега пересохло в горле.

Девушка, которую хотел спасти Энфрей, сейчас выглядела точно как я – она постаралась придать своей внешности сходство с её высочеством Вайлет Лайорской, поэтому мы смотрелись сёстрами. Я вновь бросила взгляд на графин с водой и поторопила влюблённых:

– Идите уже. Мне пора становиться невестой короля.

– Он опасный, – неожиданно предостерегла незнакомка.

Как мило с её стороны! Просто полная противоположность герцогу, который всякий раз толкает людей в объятия опасности.

– Не опаснее василиска, от которого я убегаю. Справлюсь! – попыталась я её обнадёжить. – В конце концов, я тоже кое на что способна.

Девушка ответила задумчивым взглядом. Я прошла к графину и оросила горло. Влюблённые о чём-то переговаривались, пока не направились к выходу.

– Береги себя, Энфрей Деалрон, – сказала я напоследок и улыбнулась чаровнице, – и ты береги этого потрясающего мужчину.

Последнее было сказано с сарказмом, но, кажется, девушка его не заметила.

 

– А ты постарайся не прибить его величество в процессе семейной жизни.

Прибить Эмиля Великолепного? Если хотя бы сотая часть того, что я о нём слышала, правда, мне даже не удастся до него дотянуться. Он виртуозно владеет шпагой, а ещё сильный маг. Я бы это и ответила, если бы в наш разговор не вмешалось загадочное существо.

Жук со странной спинкой, словно в форме драгоценного камня. размером не больше пяти сантиметров, приземлился на моё плечо и заговорил:

– А я, пожалуй, здесь останусь. Тут ещё много предстоит красавиц местных исследовать.

Он говорящий?!

– А это ещё кто?

– Головная боль и преданный помощник в одном флаконе, – отозвалась девушка. – Дарю. Вспоминай меня недобрым словом и пользуйся.

Вот так меня оставили с ним. Я несколько секунд смотрела на самовольный «подарок» недоумённо, а потом смахнула с плеча. Может, он хоть чем-то полезен? Надеюсь, иначе придётся прибить.

В дверь постучали. Я подскочила и поспешила открыть. На пороге обнаружилась молоденькая девушка в бежевом платье и фартуке.

– Зовите меня Эда, госпожа. Я ваша личная служанка. Пришла помочь подготовиться к церемонии.

Ох, помолвка… точно. Всё время о ней забываю.

– Рада знакомству, – кивнула я и пропустила девушку.

Она была миловидной, с типичными шейхинскими чертами и загорелой кожей. Пока Эда заплетала мне косы, я решила полюбопытствовать об обстановке во дворце:

– Должно быть, дворец долго готовился к моему прибытию?

– Ох, всё случилось несколько внезапно, ваше высочество. Или, по крайней мере, не сообщили слугам. Потому что последние две недели были суматошными, да ещё и предстоящий бал, назначенный в честь помолвки через две недели, добавляет хлопот.

Вот как? То есть эта помолвка, хоть и готовилась годами, пришла в действие внезапно? Интересно, почему? Кому из сторон понадобилось срочно поторопить этот брак? Думаю, Эмилю. Вряд ли бы Лайора имела власть над нашим королевством и заставила Эмиля Великолепного изменить свои планы.

– О, вот как? Удивлена. Пока меня очень впечатлил приём.

Хотя, собственно, никакого приёма и не было. Но что я могла сказать?

– Эти слова многое значат для нас, ваше высочество. Поверьте, мы постараемся сделать ваше пребывание во дворце комфортным. Тем более, в Шейхине давно не было никаких дворцовых интриг, поэтому вам не о чем беспокоиться.

Конечно, не о чем, когда по дворцу ходит василиск. Любого неугодного раз – и в камень. Осталось только понять, на чьей стороне он играет.

– Ты меня успокоила, Эда.

Девушка смущённо улыбнулась и продолжила работу.

Подготовка не заняла много времени, и вскоре перед зеркалом стояла полностью собранная к помолвке невеста. Летящее светло-голубое платье из лёгкой ткани было невероятно красивым и к тому же соответствовало моде Шейхина. Оно подходило к светлым волосам – моим настоящим, оттенок был очень похож на натуральный цвет волос принцессы Лайорской, поэтому я не стала надевать парик или красить волосы. Лишь нанесла на них долгосрочное заклинание для завивки. Мои собственные волосы были прямыми.

– Ваше высочество, я уточню у церемониймейстера, не изменилось время церемонии, и скоро вернусь, – сообщила Эда и покинула покои.

Вновь посмотрела на себя в зеркало. Я очень походила на принцессу Вайлет Лайорскую благодаря особому магическому гриму, который мы разрабатывали вместе с герцогом Энлады.

Пути назад нет. Секунда на сомнения. Что ждёт впереди, когда я обручусь с королём Шейхина? Я не знаю. Он может рассекретить меня в любой момент и отправить на плаху.

– Уже передумала? – внезапно спросил кто-то снизу.

Я посмотрела вниз и вздохнула, вспомнив о жучаре, которого мне оставил Энфрей Деалрон. Хоть и мелкий, но говорил с такой наглой интонацией, что я сразу поняла – герцог не просто так оставил его на меня, а явно с целью поиздеваться. Иначе как ещё объяснить такой удивительный «подарок»? Жук, будто его самого для вредности было недостаточно, достал непонятно откуда трубку и закурил. Я закашлялась.

– Какая неженка! – фыркнул жук, продолжая раскуривать трубку.

Вот только этого сейчас не хватало! Я почувствовала, как горло сдавили тиски, а голова закружилась. Нет-нет, этого просто не может быть!

– У меня аллергия на табак, – прохрипела я и упала на колени. – Сейчас же убери!

Жук не сразу поверил, а я продолжала кашлять, чувствуя как руки начинают чесаться. Я не шутила, когда говорила, что у меня аллергия! В Шейхине вообще табак был не в почёте, вместо него раскуривали безопасные кальяны – с приятными цветочными и фруктовыми ароматами.

Жук трубку убрал, но было уже поздно – меня мутит, а руки чешутся.

– Убрал, убрал, – произнёс жук. – Чего сразу не сказала, что аллергия?

Нет, герцог точно оставил мне его в наказание за что-то.

– Когда бы я успела? – прошипела я и вздохнула, так как в дверь вновь постучали. Голова зазвенела от боли, но я усилием воли отправилась открывать, бросив неприязненный взгляд на магическое насекомое. – Минуту!

За дверью предсказуемо обнаружилась служанка. Эда поклонилась.

– Ваш ожидают, ваше высочество. Позвольте проводить.

Что ж, вот и началось. Мысленно приободрив себя, я отправилась вслед за Эдой.

Мы вышли в арочный коридор и через балкон спустились до навеса с колоннами. Весь сад отсюда был как на ладони. Фонтанчики, ручейки гравийных дорожек, цветущие кустарники и восхитительные статуи.

Ещё нигде я не видела настолько скрупулёзной работы, такого великолепия. Да всех художников и скульпторов Шейхина пора отправлять работать на фабрики, кроме тех, что сотворили сию красоту. К слову, я слышала, что наш король тоже увлекается скульптурой и у него даже есть своя мастерская.

– Не оступитесь, здесь ступенька ниже, – предостерегла меня служанка, и я смогла правильно спуститься, не упав. Жаль, что её не было с этим предупреждением двумя часами ранее, когда я свалилась прямо в руки василиску! А сейчас я просто могла упасть от головокружения, а не только из-за ступенек. – По дворцу много таких. Дворец древний, возможно, архитекторы того времени допустили серьёзные ошибки в расчётах высоты ступеней.

Опасное дело…

Шейхин в древности был иным. Тогда ещё правил не король, а падишах, содержавший гарем. Но около пяти столетий назад всё поменялось, при дедушке нынешнего короля Сулейме Пятом. Тогда произошла революция, в ходе которой Шейхин объединил восточные и западные ценности, в итоге став по-настоящему великим. Сейчас это сильнейшее королевство на всём материке.

Ну и жену, разумеется, сейчас можно иметь лишь одну, даже королю. Любимую, оберегаемую и ненаглядную. Последнее в теории, разумеется.

– Спасибо, – поблагодарила я служанку.

Мы вышли из-под навеса. Я ступила на одну из гравийных дорожек. Под ногами зашуршали камушки. Ландшафт парка был неоднородным. Справа сейчас открывался восхитительный вид на разбитые внизу поляны с высаженными цветами, создающими отдельную композицию, в центре которой были солнечные часы, а прямо передо мной высилась белоснежная шестиколонная ротонда, украшенная белыми цветами. В центре уже ждал служитель богов в белой рясе, расшитой золотом.

Перед ним стояла чаша, наполненная священной водой, рядом лежала красная зачарованная нить. Именно она должна связать наши руки, став татуировкой на запястьях. Я начала нервничать.

Руки чесались неимоверно. Если так и продолжится, я просто не смогу дать помолвочную клятву, буду занята другим делом – собственными руками. Не выдержав, я остановилась. Нужно что-то решать. Но голова так раскалывалась, что ничего умного в неё не приходило.

– Эда, а ты не можешь сходить в лекарское крыло и принести мне что-нибудь от аллергии? Кажется, у меня реакция на какие-то цветы. Поторопись, пожалуйста. Ты должна успеть до церемонии.

Эда мгновение сомневалась, но в итоге кивнула, пообещав что мигом вернётся. Я собиралась присесть на скамью в парке, но меня заметил священник. Он склонил голову в знак почтения, пришлось войти в ротонду.

От пола меня отделяли две ступеньки. Я так нервничала, что, сделав первый шаг, поняла – эти неоднородные ступеньки сильно подводят! Только в этот раз я начала заваливаться назад, на спину. Голова окончательно закружилась, но меня подхватили чьи-то руки.

Не знаю, как удержалась от ругательств, наверное, потому, что прикусила внутреннюю часть щеки.

Мужские руки переместились на талию, а волосы за ухом щекотало чьё-то дыхание. Причём руки были горячие, такие, объятия которых совершенно не хочется покидать. Я даже испугалась реакции собственного тела, но от головокружения не могла подняться. Поэтому смотрела на мужчину вверх тормашками.

– Благодарю…

Осеклась. Опять он?! Этот василиск меня точно преследует!

– Как жаль, что в этот раз ругательств я так и не услышал.

1Мебельная утварь с множествами ящичков. Родоначальник слова «кабинет» как уединенной комнаты. Первоначальное значение слова – «ларец с выдвижными ящиками».